马斯克的SpaceX和火箭发射

特斯拉CEO伊隆·马斯克(Elon Musk)创办的另一家试图改变人类的公司SpaceX在周一成功发射了升级版的猎鹰9号运载火箭(Falcon 9),并成功回收了火箭的一大部分(回收的部分为第一子级,第二子级包含一个单引擎火箭,将继续在太空中飞行并执行任务)。

即使失败常有发生(例如半年前SpaceX的发射失败),很多国家和公司都已经掌握了较为成熟的火箭发射技术。现在问题是无法回收并多次使用这些火箭。这导致发射火箭的成本极高。火箭有多个引擎(这次猎鹰9号就拥有9个引擎),而每个引擎的价格都很高(猎鹰9号的每个引擎单价为500万美金)。设想,每次飞机飞行之后,飞机都需要更换引擎。从纽约/北京航线波音777航班有2个单价2500万美金的GE-90引擎。假设每次航班可以卖出500张票,那么每次票价需要贵出10万美金。(猎鹰9号2016年的发射费用为6120万美元。如果可以成功回收9个引擎并再次使用,那么发射费用至少可以减少一半以上。)

在此之前,发射后的火箭都是直接坠落地面,所有引擎也都成为废铁。而如果成功回收引擎的技术成熟,这些引擎就可以反复使用,就大大降低发射火箭的成本。

在马斯克宣布发射成功后,杰弗里·贝索斯(Jeff Bezos)发了一条微博来“恭喜”马斯克:

Congrats @SpaceX on landing Falcon’s suborbital booster stage. Welcome to the club! (恭喜SpaceX着陆猎鹰的次轨道推动部分。欢迎加入有此能力公司的行列。)

— Jeff Bezos (@JeffBezos)

没错,亚马逊创始人贝索斯自己的一家公司Blue Origin也在上个月成功发射并回收了一个火箭,但是这个结果无法与SpaceX这次的成就相提并论。Blue Origin发射的是单引擎火箭,重量和最高飞行时速和猎鹰9号不是一个级别。(猎鹰9号的达到的速度大约是Blue Origin最高时速的3倍,猎鹰需要的燃料重量是Blue Origin的15倍。)有人认为,Blue Origin的这次发射和SpaceX三年之前发射的Grasshopper火箭有更大的相似之处。好比向空中抛一个球然后接住这个球,贝索斯只是把球扔的更高而已。

SpaceX现在在“独角兽”初创公司俱乐部中估值排名第八,约120亿美金。这是根据2015年1月融资计算的,并没有把这次技术突破算入。而且,根据彭博通讯社的报道,SpaceX是盈利的。(这在独角兽俱乐部里并不多见。)马斯克和贝索斯都是现在科技界大佬中对未来科技发展方向判断准的。说不定,太空旅游会是科技行业的下一个热门行业呢?

额外:这张图展示了猎鹰9号的飞行轨迹。

SpaceX Falcon 9 Launch and Landing Profile

额外2:这里可以看到火箭的发射和回收过程。

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